The Grateful Dead – Shake’s Picks 19: 7/13/1984, Greek Theater, Berkeley, CA

Cover

Bienvenidos al décimo noveno volumen de Shake’s Picks. Estamos en pleno verano y eso quiere decir que una vez más ha llegado la hora de volver a sumergirnos en la epopeya psicodélica por excelencia de los Grateful Dead: “Dark Star”.

El teclista Tom Constanten dijo en una ocasión que “Dark Star” nunca empieza ni termina, que está sonando siempre en algún confín del universo y los Grateful Dead simplemente se conectan a su flujo. El verano pasado compartimos sendas versiones de dos de los años más emblemáticos para “Dark Star”: 1972 y 1969, pero en esta ocasión vamos a visitar una de las únicas ocasiones en que los Dead sincronizaron su espiral espacio-temporal con esta corriente eterna de la estrella oscura durante la década de los ochenta: el 13 de julio de 1984 en el Greek Theater de la Universidad de California en Berkeley.

Tras su introducción en el repertorio Dead en 1968, “Dark Star” vivió lo que podríamos considerar su era dorada entre los años 1969 y 1973. En 1974, sin embargo, la canción empezó a aparecer con cada vez menos frecuencia hasta que, tras el regreso de la banda a los escenarios en junio de 1976, desapareció por completo. Habría que esperar hasta la Nochevieja de 1978 para que el resplandor de “Dark Star” volviera a emerger de las cuerdas de la guitarra de Jerry Garcia, pero una vez más, tras apenas un par de versiones a comienzos de 1979, la canción volvió a escabullirse del repertorio.

El carácter escurridizo de “Dark Star”, unido al inesperado aumento de la popularidad de los Grateful Dead a lo largo de la década de los ochenta, hizo que la canción adquiriera un aura absolutamente mítica. Miles de nuevos fans que escuchaban las grabaciones en directo de la banda en los sesenta y setenta y atendían a las historias de viejos deadheads acerca de “Dark Star”, soñaban con la posibilidad de presenciar alguna vez en directo el cegador brillo de la estrella oscura, la mayor epifanía a la que cualquier seguidor de los Dead podía aspirar. Las noticias de los excepcionales avistamientos de la estrella, como sucedió en el Oakland Coliseum durante la Nochevieja de 1981, corrían como la pólvora, pero pocos podían esperar que cuando el quinteto aterrizó en el histórico Greek Theater para tres conciertos consecutivos en julio de 1984, durante una época que no será recordada como la más inspirada de su carrera, los Dead volverían a surcar el cielo a bordo de “Dark Star”.

El legendario bust out, que supondría la única ocasión en que “Dark Star” sería interpretada en directo entre 1981 y 1989, tuvo lugar la primera noche de la residencia del Berkeley, ni más ni menos que un viernes 13. Tras un notable show destacado por un energizante sandwich de “Scarlet Begonias > Touch Of Gray > Fire On The Mountain” y un dulce “Stella Blue” en el tramo final del segundo set, la banda volvió a escena para el bis de rigor. Para sorpresa del público congregado en el anfiteatro, que probablemente esperaba un típico encore de la época con “Johnny B. Goode” o la temida “Keep Your Day Job”, Phil Lesh se acercó al micrófono y declaró “Si tenéis un poco de paciencia y esperáis unos minutos vamos a intentar algo especial, sólo por esta noche”. Las nerviosas expectativas comenzaron a crecer hasta que, efectivamente, unos minutos después, Garcia y Lesh entraron al unísono en el inconfundible riff inicial de “Dark Star”.

Testimonios de varios deadheads presentes aquella noche en el Greek Theater aseguran que vieron una estrella fugaz surcar el cielo de Berkeley justo en ese preciso instante, otros aseguran que fue precisamente la visión de la estrella unos minutos antes del bis la que inspiró a los Grateful Dead a rescatar “Dark Star”. Sea como fuere, lo cierto es que el ensordecedor arrebato de incrédula felicidad que brota de las gargantas del público al principio de la canción pone los pelos de punta al escuchar esta grabación de AUD realizada por Jim Quirk.

Este “Dark Star” no alcanza las cotas de intensidad psicodélica de las versiones de los sesenta ni abre la puerta a atronadores pasajes de desgarradora atonalidad como las de los setenta, ni falta que hace. Se trata de un fenómeno totalmente distinto, una dulce travesía sideral que a lo largo de sus 17 minutos transmite una sosegadora sensación de absoluto júbilo.

Al contrario de lo habitual, la primera estrofa no tarda en hacer aparición, y el modo en que la castigada voz de Garcia articula los inmortales versos de Robert Hunter provoca escalofríos. A partir de entonces da comienzo una onírica jam durante la cual  Jerry, Phil y Brent Mydland se enlazan en una serie de grooves absolutamente celestiales en los que cada nota conjura una cálida suavidad que parece retrotraernos a la plácida calma pre-consciente del seno materno. Son 10 preciosos minutos de sedosa exploración lisérgica que acaban por posarse delicadamente en la segunda estrofa. En lugar de conducir a una nueva improvisación, tras esta estrofa la música empieza a disiparse lentamente, como un reflejo que se fuera difuminando progresivamente en un espejo que se va cubriendo de vapor, hasta desaparecer por completo en el más completo silencio.

Y así, los Grateful Dead abandonan la corriente de “Dark Star”, que sigue vibrando en algún rincón del universo a la espera de que alguien decida volver a cruzarse en su trayectoria.

Descargar: Dark Star (7/13/1984)

Greek 84 2

Miles de deadheads se agolpan en las gradas del Greek Theater el 13 de julio de 1984 para asistir a un acontecimiento histórico

English version:

Welcome to the nineteenth volume of Shake’s Picks. Summer’s here and that can only mean that, one more year, it’s time to dive into the Grateful Dead’s ultimate psychedelic epic: “Dark Star”.

Keyboardist Tom Constanten once said that “Dark Star” never begins or ends but that it’s always playing somewhere in the universe and the Grateful Dead simply enter its flow. Last summer we shared a couple of versions from two of the most emblematic years for the song: 1972 and 1969, but this time we are going to visit one of the only occasions in which the Dead synchronized their existential spiral with the current of “Dark Star” during the nineteen eighties: July 13th 1984 at the Greek Theater of the University of California at Berkeley

After it was introduced in the band’s repertoire in 1968, “Dark Star” underwent what we could call its golden age between 1969 and 1973. In 1974, however, it started to be played less frequently until, after the Dead resumed touring in June 1976, it disappeared completely from the repertoire. It wouldn’t be until New Year’s Eve, 1978, that the gleam of “Dark Star” would emerge from Jerry Garcia’s guitar strings again, but once again, after just a couple of versions in early 1979, it vanished completely.

The elusive character of “Dark Star”, added to the unexpected growth in the Dead’s popularity throughout the eighties, helped imbue the song with a mythical aura. Thousands of new fans who treasured live tapes from the sixties and seventies and listened closely to old deadheads’ tales about “Dark Star”, dreamed with the possibility of witnessing the blinding sparkle of the star live someday, the biggest epiphany any Grateful Dead fan could aspire to live through. News of the exceptionally rare sightings of “Dark Star”, like the one that took place on New Year’s Eve, 1981, at the Oakland Coliseum, spread like wildfire, but few could have expected that the Dead’s three-night run at the historical Greek Theater in July 1984, during a time that won’t be remembered as a musical peak, would see the band soaring across the sky aboard “Dark Star” once again.

The legendary bust out, that would be the only time “Dark Star” was played live between 1981 and 1989, took place on the first night of the run, no less than a Friday 13th. After a noteworthy show highlighted by an energetic “Scarlet Begonias > Touch Of Gray > Fire On The Mountain” sandwich and a beautiful “Stella Blue” in the final stretch of the second set, the band returned to the stage for their encore. To the surprise of the crowd gathered at the Theater, who probably expected a customary rendition of “Johnny B. Goode” or the much maligned “Keep Your Day Job”, Phil Lesh walked up to the mike and declared “If you could just have a little patience for perhaps five or ten more minutes, we’re gonna try a little something special tonight, one night only.” Nervous expectations started to grow until, indeed, a few minutes later, Garcia and Lesh broke into the unmistakable opening riff of “Dark Star”.

Accounts of several witnesses present that night at the Greek Theater declare that a shooting star crossed the Berkeley sky in that precise moments. Others claim it was the sight of the star a few minutes before the encore that inspired the Dead to revive “Dark Star”. Be that as it may, the truth is that the deafening burst of incredulous bliss that runs through the crowd as the song begins still brings goose bumps when listening to this Audience recording by Jim Quirk more than three decades later.

This “Dark Star” does not reach the heights of psychedelic intensity of the sixties, nor does it unlock the gate to the thunderous passages of screaming atonality characteristic of versions from the seventies, but it doesn’t matter at all. It’s a completely different beast, a sweet sidereal voyage that, throughout its 17 minutes, creates a gorgeous, soothing feeling of pure bliss.

Against the norm, the first verse doesn’t take long to appear, and listening to Garcia’s damaged voice articulate Robert Hunter’s immortal verses is akin to a religious experience. A beautifully dreamy jam follows with Jerry, Phil and Brent Mydland locking into a number of celestial grooves with every note conjuring a warm softness that seems to take us back to the placid pre-conscience calm of the maternal womb. Ten delightful minutes of silky lysergic exploration that end up landing delicately in the second verse. Instead of leading to a new improvisation, though, after this new verse the music starts to dissipate slowly, like a reflection on a mirror that progressively disappeared as the glass got covered with condensation, until it vanishes completely into absolute silence.

And hence the Grateful Dead leave the current of “Dark Star”, that continues to resonate in some corner of the universe, waiting for someone to cross its path again.

Download:Dark Star (7/13/1984)

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