The Grateful Dead – Shake’s Picks 17: 20/5/1973, Campus Stadium, University Of Santa Barbara, CA

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Bienvenidos al decimoséptimo volumen de Shake’s Picks. En la anterior entrega nos salimos un poco de la tónica habitual de intensas improvisaciones psicodélicas para compartir la jam de los Grateful Dead junto a los Beach Boys del 27 de abril de 1971 en el Fillmore East, pero este mes volvemos a los viajes sónicos a través el espacio sideral con un show tremendo del que quizá sea mi año favorito de la carrera de los Dead y que se sitúa justo en medio de su época más jazzística. Abrochaos los cinturones porque vamos a volar hasta el 20 de mayo de 1973.

Se trata de un concierto enorme de tres sets en el estadio al aire libre de la Universidad de Santa Bárbara. Los Dead llevaban alejados de la carretera desde comienzos de abril y éste fue el segundo de tan solo tres conciertos que ofrecerían en el mes de mayo (los otros dos fueron el día 13 en Des Moines, Iowa, y el 26 en el Kezar Stadium de San Francisco). Claramente la banda estaba ansiosa por volver a los escenarios tras más de un mes de descanso ya que los tres shows sobrepasaron las cuatro horas e incluyeron multitud de abrasadores pasajes de una fiera intensidad. Los dos primeros sets del 20 de mayo destacaron por caleidoscópicas versiones de algunos de los grandes clásicos del sonido 73 como “Playing In The Band”, “China Cat Sunflower > I Know You Rider” y “Here Comes Sunshine”, pero nada podía preparar al público congregado en el Campus Stadium para el ritual intergaláctico que esperaba en el tercer set.

El quinteto no pierde ni un segundo y se lanza directamente a una frenética versión de “Truckin’” que emana radiantes ondas de boogie cósmico. Jerry García y Keith Godchaux responden a las líneas vocales de Bob Weir con deliciosos licks exportados directamente de Bakersfield, y cuando García, Weir y Phil Lesh unen sus voces con entusiasmo para cantar el estribillo al unísono las radiantes vibraciones del inminente verano iluminan el auditorio. Sigue una fogosa jam de salida con Jerry enganchado al groove y disparando rayos de sol californiano desde las cuerdas de su Stratocaster Alligator. Pronto saca su slide y vira la música hacia un terreno más bluesero dibujando la melodía de “Nobody’s Fault But Mine” y el resto de la banda le sigue hacia una vibrante “Nobody’s Jam”.

Sin embargo, los Dead pronto doblan una esquina hacia un paisaje más sombrío y enigmático. Estamos en territorio inexplorado y Phil, Bobby, Jerry y Keith tiran de la jam en distintas direcciones mientras Bill Kreutzmann intenta mantenerlo todo unido con sus fluidos movimientos de infeccioso swing. Es un momento de pura magia jazzística en el que la música que está siendo creada en el momento dirige los movimientos instintivos de los mñusicos hacia una iridiscente catarsis sónica. Tras unos minutos, Phil empieza a señalar hacia “The Other One” con su ensordecedora intro de bajo, pero en su lugar la música se disuelve y conduce a un breve pasaje de “Drums”.

Cuando “The Other One” finalmente hace su aparición, la banda asemeja una oscura nube de tormenta que descarga amenazadores relámpagos a través de la cálida noche primaveral. Los enrevesados contrapuntos rítmicos de Bobby suenan perversamente desconcertantes mientras Jerry mueve sus dedos a través del mástil como si estuviera en pleno trance, conectado al pulso prehistórico y sobrenatural de la creación universal. La primera estrofa va seguida de un ensordecedor colapso atonal con los Dead canalizando mensajes extraterrestres desde la otra punta del cosmos hasta Santa Bárbara. García y Lesh rasgan el frágil tejido de la realidad para presentar el universo como un continuo infinito ante los ojos de la perpleja audiencia. El tiempo se expande y se contrae y la tempestad se alarga durante un período imposible de acotar hasta que Billy acomete un ritmo más terroso y tribal y, de repente, antes de que podamos darnos cuenta, la escena ha cambiado drásticamente y nos encontramos mecidos por los dulces brazos de los primeros acordes de “Eyes Of The World”.

El mundo nunca ha conocido un sonido tan dulce e inspirador como el aullido de Alligator abriéndose camino a través de los cambios de “Eyes Of The World”. Las centelleantes líneas de guitarra se entretejen con el robusto esqueleto del bajo para abrir las compuertas hacia la intricadamente majestuosa jam de la coda y los Dead recorren sus escarpadas curvas con una precisión y una facilidad infrahumana hasta que, mágicamente, los cinco aterrizan al unísono en la lúgubre epifanía espiritual de “Stella Blue”.

Como el reconfortante pero amargo regreso a casa tras una larga, fascinante y agotadora aventura, “Stella Blue” pone punto y final a nuestro viaje con una mezcla de triunfo y melancolía. Escuchar cómo la voz de García se quiebra durante la segunda estrofa pone los pelos de punta y, cuando cierra la canción con iridiscentes arpegios tejidos con el material del que están hechos los sueños, no podemos sino sentirnos abrumados ante la experiencia trascendental de escuchar a los Grateful Dead transformar la eterna tragicomedia de la existencia humana en música.

Descargar: Truckin’ > The Other One > Eyes Of The World > Stella Blue (5/20/1973)

Phil

Phil Lesh sobre el escenario del Campus Stadium de la Univeridad de Santa Bárbara (fotos: Michael Parrish)

English version:

Welcome to the seventeenth volume of our Shake’s Picks series. For our previous installment we diverged from our usual path of intense psychedelic improvisations to share the Grateful Dead’s jam with The Beach Boys at the Fillmore East on April 27th, 1971, but this month we’re back to outer space aural voyages with a tremendous show from what might as well be my favorite year of the Dead’s career, and one that stands right in the middle of their jazziest era. Fasten your seat belts because we are flying back to May 20th, 1973.

5/20/73 was a huge three-set extravaganza held at the University of Santa Barbara’s outdoor Campus Stadium. The Dead had been away from the road since early April and this was the second of only three shows they would play on May (the others two being 5/13 at Des Moine’s State Fairgrounds and 5/26 at Kezar Stadium in San Francisco). The band were obviously eager to get back onstage after over a month of rest as all three shows extended way beyond four hours, and included blistering jam passages of boiling intensity. The first two sets of 5/20 were highlighted by mind melting versions of 73-sound mainstays such as “Playing In The Band”, “China Cat Sunflower > I Know You Rider”, and “Here Comes Sunshine”, but nothing could prepare the crowd assembled at Campus Stadium for the intergalactic blowout of set three.

The quintet wastes no time and jumps straight into a fiery version of “Truckin'” that exudes radiant waves of cosmic boogie. Jerry Garcia and Keith Godchaux answer Bob Weir’s vocal lines with tasty licks straight out of Bakersfield and when Garcia, Weir and Phil Lesh join their voices with enthusiasm to sing the chorus in unison the good-time vibes of the coming summer light up the auditorium. A fierce outro jam follows with Jerry locked into a golden groove and firing rays of California sunshine from the strings of his Alligator Stratocaster. He soon pulls out his slide and moves the music into a bluesier vibe by outlining the melody of “Nobody’s Fault But Mine”. The rest of the band follows him into a full-blown “Nobody’s Jam”.

Not long after, however, the Dead turn a corner into more somber and spacey landscape. This is unchartered territory, and Phil, Bobby, Jerry and Keith pull the jam in different directions while Bill Kreutzmann tries to hold it all together with his frantic swing dancing behind the drum kit. It’s a moment of pure 1973 jazzy Dead magic with the music that’s being created in the spot driving the musicians’ instinctive movements towards a shimmering catharsis. A few minutes in, Phil starts hinting at “The Other One” with his haunting bass intro, but instead the music dissolves to a short “Drums” passage.

As “The Other One” finally makes its appearance the band simulates pitch-dark storm clouds firing menacing thunderbolts across the warm spring night. Bobby’s twisted rhythmic counterpoints sound perversely shocking while Jerry’s moves his fingers along the fretboard like a man in a trance, connected to the supernatural, prehistoric pulse of universal creation. The first verse is followed by a deafening free-form meltdown, the Dead channeling extraterrestrial messages from the other end of the cosmos back to Santa Barbara. Garcia and Lesh tear apart the fabric of reality to present the universe as an infinite continuum before the eyes of the perplexed audience. Time expands and contracts and the tempest goes on for an impossible to determine lapse until Billy churns out an earthier tribal rhythm and suddenly, before we can even start to notice it, the scene has changed dramatically and we are being rocked in the loving arms of the opening chords of “Eyes Of The World”.

The world has never known a sound as sweet and enlightening as the cries of Alligator making his way through the changes of “Eyes Of The World”. The sparkling lead guitar lines weave their way around the thick skeleton of Phil’s bass to open up the gate to the intricately majestic outro jam and the Dead transit its sudden twists and turns with super-human ease and gusto until, magically, all five of them land in unison on the dirge-like spiritual epiphany of “Stella Blue”.

Like the comforting but somehow bitter return home after a long, fascinating, and exhausting adventure, “Stella Blue” puts an end to our journey with a mixture of triumph and melancholy. It’s hair-raising to hear Garcia’s voice break during the second verse and, when he closes the song with iridescent guitar arpeggios woven from the fabric that dreams are made of, we are left numbed once again by the overpowering experience of listening to the Grateful Dead put the eternal tragicomedy of human existence into music.

Download: Truckin’ > The Other One > Eyes Of The World > Stella Blue (5/20/1973)

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