Top 5 – Joe Henderson

Joe Henderson

Esta semana se cumplen 79 años del nacimiento del gran Joe Henderson.

Henderson fue, junto con Wayne Shorter, el gran saxofonista tenor de la época del hard bop. Ambos fueron los mayores exponentes de su instrumento en la generación post-John Coltrane y Sonny Rollins, protagonistas de la era dorada del sello Blue Note y de las distintas ramificaciones que tomó el post-bop a finales de los sesenta y principios de los setenta.

Laureado por su apabullante técnica, su facilidad sobrenatural para improvisar a una velocidad endiablada sobre los cambios más vertiginosos sin perder la característica calidez de su tono y por un talento compositivo excepcional, Joe Henderson falleció en 2001 a la edad de 64 a causa de un enfisema, no sin antes haber protagonizado una más que merecida segunda plenitud artística y comercial. Tras la difícil década de los ochenta, en 1992 Henderson fichó por el sello Verve, para el cual grabó una serie de álbumes recreando el legado de artistas como Billy Straihorn, Miles Davis y Antonio Carlos Jobim que le valieron multitud de elogios por parte de la crítica y le colocaron en la vanguardia del jazz contemporáneo.

Los trabajos más capitales de Henderson, no obstante, son los que grabó a lo largo de los años sesenta y setenta, en los que redefinió el rol del saxo tenor en el jazz. He aquí cinco de esos álbumes que muestran su camaleónica versatilidad e insaciable inquietud artística.

Horace1. Horace Silver – Song For My Father (1965)

Joe Henderson nació en 1937 en Lima, Ohio, en el seno de una gran familia con ni más ni menos que 14 hermanos. Su pulsión artística desde una edad temprana le llevó a estudiar música en la Wayne State University de Detroit, donde impresionó a sus profesores con sus impecables transcripciones nota a nota de solos de su ídolo Lester Young y compartió aulas con otras futuras leyendas del jazz como Yusef Lateef y Donald Byrd. Tras pasar dos años en el ejército, donde ganó un show de talentos y fue elegido para una gira de conciertos ante soldados destinados en diferentes partes del mundo, en 1962 Henderson se asentó en Nueva York y fichó por el sello Blue Note.

Entre 1963 y 1968 Joe apareció en casi 30 álbumes que incluyeron algunos de los mayores hits del sello como The Sidewinder de Lee Morgan o este mítico Song For My Father de Horace Silver. Grabado en una época convulsa para Silver, justo entre la disolución de su primer quinteto clásico y la formación del segundo con Henderson a la cabeza, el LP no obstante se convirtió en el mayor éxito de toda su carrera gracias a la deliciosa combinación de estructuras armónicas complejas con infecciosos ritmos exóticos. Para la eternidad quedan la inmortal “Song For My Father”, con una inolvidable melodía sujeta a una infecciosa cadencia de bossa nova y rematada por apoteósicos solos a cargo de Silver y Henderson, los tintes tropicales de “Que Pasa?” y la robusta “The Kicker”, pieza angular de musculoso hard bop compuesta por el propio Joe.

Mode For Joe2. Joe Henderson – Mode For Joe (1966)

Pese a su rol fundamental en algunos de los hits más comerciales de Blue Note como las mencionadas “The Sidewinder” y “Song For My Father”, Joe Henderson nunca se vio limitado a los moldes del hard bop más convencional y desde el principio mostró una marcada tendencia a adentrarse en los confines más vanguardistas y experimentales del jazz. Esto quedó patente desde su temprana participación en uno de los tótems del avant-jazz, Point Of Departure de Andrew Hill en 1964, y se reafirmó con su implicación en álbumes tan revolucionarios como Unity del organista Larry Young en 1966 o The Real McCoy de McCoy Tyner, grabado poco después de que el pianista abandonara el cuarteto clásico de John Coltrane.

Esta tendencia de Henderson hacia la experimentación para abrir nuevas vías en el lenguaje del jazz también se dejó ver en sus sesiones como líder. El saxofonista debutó en 1963 con Page One pero el punto álgido de su primera época llegaría con este Mode For Joe, quinto y último LP de estudio publicado a su nombre bajo la impronta Blue Note. Para la grabación, que tuvo lugar en una única sesión el 27 de enero de 1966 en el mítico estudio de Rudy Van Gelder, Joe reunió a varias de las grandes jóvenes promesas del jazz progresivo como el vibrafonista Bobby Hutcherson, el trompetista Lee Morgan y el trombonista Curtis Fuller y el resultado fue un sonido totalmente atemporal, en el que preciosas melodías abren la puerta a algunos de los solos más sobrecogedores jamás capturados en cinta.

Vitous3. Miroslav Vitous – Infinite Search (1970)

Pese a que nunca llegó a grabar con Miles Davis, a finales de los sesenta Joe Henderson protagonizó una interesantísima asociación con varios de los músicos del entorno del trompetista que le llevó a participar activamente en los fascinantes albores del jazz-fusión. Henderson fue miembro de la primera banda que Herbie Hancock formó tras abandonar el quinteto clásico de Miles y que sería el germen de los históricos Mwandishi. El saxofonista tocó en los dos LP’s que Hancock grabó en 1969, The Prisoner y Fat Albert Rotounda, pero abondonó al teclista para formar su propia banda poco antes de que éste adoptara el seudónimo Mwandishi y su puesto fue cubierto por el gran Bennie Maupin.

Otra de esas sesiones de primigenio jazz-fusión en las que Joe plasmó su inconfundible tenor fue este Infinite Search, debut como líder del contrabajista checo Miroslav Vitous grabado en noviembre de 1969. Vitous venía de tocar en las bandas de Stan Getz y Herbie Mann y pronto se convertiría en una pieza clave de la revolucionaria primera formación de Weather Report. Para este primer LP producido por el propio Herbie Mann reunió a una impresionante banda formada por pupilos de Miles Davis como el mencionado Hancock, John McLaughlin y el batería Jack DeJohnette además de Henderson y se lanzó de cabeza al vibrante sonido eléctrico que el trompetista había introducido con su seminal In A Silent Way. La relectura del “Freedom Jazz Dance” de Eddie Harris que abre el álbum es una de las piezas angulares del sonido fusión original, con la anárquica furia de los solistas conjugándose para crear un cegador retablo de estridente belleza sonora.

Red Clay4. Freddie Hubbard – Red Clay (1970)

Una muestra muy gráfica de la impresionante versatilidad de músicos como Joe Henderson o Herbie Hancock es el hecho de que, apenas dos meses después de grabar el furioso asalto sónico de Infinite Search, se encontraban protagonizando esta apabullante sesión de vibrante hard bop de la mano de Freddie Hubbard. Hubbard fue uno de los trompetistas más importantes de la generación Blue Note (quizá el más representativo junto a Woody Shaw y Lee Morgan, al que ya dedicamos su propio Top 5 hace unos meses) pero fue en esta, su primera sesión para el sello CTI, donde alcanzó la que quizá sea su cima como instrumentista y compositor.

Hubbard pronto empezaría a encaminarse hacia un sonido más cercano al soul jazz, pero Red Clay simboliza una cumbre tardía del  hard bop, en la que el trompetista aplica una vuelta de tuerca al sonido que había dominado la década anterior con la introducción de instrumentos eléctricos y un toque funk claramente influenciado por los experimentos de Miles Davis. Gran parte de la responsabilidad recae en los músicos que le acompañan, con el Fender Rhodes de Hancock y las sólidas líneas de bajo de Ron Carter proporcionando un colorido colchón para los solos de Hubbard y Henderson mientras el batería Lenny White lo mantiene todo bien atado con su infecciosa soltura funky. También ayuda el hecho de que Hubbard se encuentra en su plenitud compositiva, y es que temas como “The Intrepid Fox” y, especialmente, la mercurial “Red Clay”, se cuentan entre las mejores canciones de puro jazz de principios de los setenta.

The Elements5. Joe Henderson – The Elements (1974)

En 1967 Joe Henderson abandonó Blue Note y fichó por el sello Milestone, en el que desarrolló una discografía muy variada que abarcó desde sesiones de bop progresivo en la onda de Mode For Joe como The Kicker de 1967 hasta incursiones en el jazz-funk (el demoledor In Pursuit Of Blackness de 1971), el sonido fusión (Multiple de 1974) y el latin jazz (Canyon Lady de 1975). En estos LP’s Joe tomó un marcado compromiso racial acorde con el repunte del movimiento por los derechos civiles a finales de los sesenta que se deja ver claramente en títulos como Black Is The Colour, If You’re Not Part Of The Solution You’re Part Of The Problem o Black Narcissus. Para acentuar aun más si cabe su marcado eclecticismo, Henderson incluso formó parte de la sección de vientos de Blood, Sweat & Tears durante un breve período en 1971.

Sin embargo, mi disco favorito de esta colorida época del saxofonista es The Elements de 1974, para el que Henderson se sumergió de lleno en el sonido del jazz espiritual que habían popularizado John Coltrane o Pharoah Sanders en la década anterior. Se trata de un LP conceptual con cuatro improvisaciones que intentan crear una metáfora sonora de los cuatro elementos (“Fire”, “Air”, “Water” y “Earth”) y en el que el tenor se hace acompañar de una tremenda banda de renombrados exploradores del jazz más libre. Junto a Joe están la viuda de Coltrane, Alice, que imbuye el disco del cautivador sonido de su arpa y sus distintivas florituras modales al piano, el gran Charlie Haden al contrabajo, Leon “Ndugu” Chancler a la batería y el violinista por excelencia del avant-garde de la época: Michael White. Las cuatro improvisaciones están aderezadas por instrumentos exóticos y orientales y permiten a los solistas dejarse llevar apasionadamente para abrir la puerta a espacios musicales y mentales de una belleza realmente deslumbrante.

Estos son cinco de mis proyectos favoritos de Joe Henderson, pero sin duda cualquier LP que lleve su firma, ya sea como líder o como acompañante, es sinónimo del mejor jazz. Hace ya 15 años que nos dejó, pero mientras una aguja siga pudiendo acariciar los surcos de un disco para que la potencia de su tenor haga rugir los altavoces, Joe seguirá entre nosotros eternamente.

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