Top 5 – The Allman Brothers Band

NEW YORK, NY - MARCH 09: Derek Trucks and Warren Haynes perform at the Beacon Theatre on March 9, 2012 in New York City. (Photo by Cory Schwartz/Getty Images)

Los Allman Brothers, la mayor institución de la historia del rock sureño, se despidieron el pasado 28 de octubre de 2014 tras 45 años de trayectoria con un apoteósico último concierto en el neoyorquino Beacon Theatre (del que dimos buena cuenta y compartimos en Shakin’ Street) y desde entonces sus siete miembros han seguido caminos separados.

Acaba de cumplirse el primer aniversario de este sublime aunque trágico final y me parece un buen momento para homenajear a la última formación de la banda, que existió entre 2001 y 2014 liderada por los miembros originales Gregg Allman, Jaimoe y Butch Trucks acompañados de los guitarristas Warren Haynes y Derek Trucks, el bajista Oteil Brubridge y el percusionista Marc Quiñones. Este septeto grabó el maravilloso Hittin’ The Note de 2003 (probablemente el mejor disco que ninguna banda clásica de los sesenta y setenta haya editado en el siglo XXI) y ofreció centenares de conciertos antológicos que les llevaron a convertirse, al menos en mi opinión, en la mejor encarnación de los Allman Brothers desde el sexteto original.

Es cierto que, después de que el destino se cebara cruelmente con los Allman Brothers a principios de los setenta, la banda tuvo otras grandes formaciones, como la de la época de Brothers And Sisters con el pianista Chuck Leavell y el bajista Lamar Williams, o la de principios de los noventa con Warren y Allen Woody y el gran Dickey Betts aún entre sus filas. Aun así no tengo ningún reparo en asegurar que considero que esta última formación es la que mejor supo canalizar la auténtica esencia Allman desde las trágicas muertes de Duane Allman en 1971 y Berry Oakley en 1972. Durante casi 15 años, estos siete músicos supieron recrear ese espíritu original que a partes iguales honraba la tradición musical del sur de Estados Unidos y fijaba sus miras en metas intergalácticas de experimentación improvisacional, y consiguieron llevarlo un paso más allá. La última formación de los Allman Brothers reclamó su trono como padres fundadores de la filosofía jam band junto a los Grateful Dead y, a lo largo de su intensa trayectoria, alcanzaron cotas de pura prestidigitación musical inauditas desde que Duane Allman exhalara su último aliento.

Uno de los aspectos más recordados (que no el único) de los conciertos de estos Allman Brothers del nuevo siglo fue la proliferación de invitados especiales, que se unían a la banda sobre el escenario para honrar un ideal de entender e interpretar la música que, tristemente, cada vez más empieza a parecer una reliquia de un tiempo pasado. Sirva esta lista de cinco de esas impagables apariciones especiales como tributo a siete músicos que supieron honrar su pasado sin dejar de mirar hacia el futuro, y como testamento de ese maravilloso potaje musical preparado a partes iguales con Elmore James, John Coltrane, Hank Williams y Otis Redding que dos hermanos de Nashville, Tennessee, empezaron a cocinar allá por 1969.

1. Eric Clapton

Desde principios de los noventa, la residencia en el Beacon Theatre durante el mes de marzo fue una cita anual ineludible para los Allman Brothers, además del momento en el que algunos de sus colegas más ilustres aprovechaban para dejarse caer a tocar con ellos. El Beacon Run de 2009 siempre será recordado por la visita de Eric Clapton, que se unió a la banda las noches del 19 y 20 de marzo para interpretar algunas de las canciones que había grabado junto al malogrado Duane Allman casi 40 años atrás en el mítico Layla & Other Assorted Love Songs de Derek & The Dominos.

Juntos, Clapton y los Allman recuperaron joyas de aquel maravilloso doble LP como “Why Does Love Got To Be So Sad?”, “Anyday”, el sentido tributo a Jimi Hendrix de “Little Wing” o, por supuesto, el célebre “Layla”, que clausuró ambos conciertos. Pero también hubo tiempo para que Slowhand se amoldara a clásicos del repertorio de los hermanos como “Dreams” o “In Memory Of Elizabeth Reed”, que sirvieron como lanzadera para sublimes diálogos guitarrísticos entre el inglés, Warren Haynes y Derek Trucks. Ahí tenéis una grabación profesional del set entero con Clapton la noche del día 19.

2. David Crosby, Graham Nash y Phil Lesh

El 27 de julio de 2011 en, cómo no, el Beacon Theatre, tuvo lugar el Tune In To Hep C Benefit, un concierto benéfico para recaudar fondos en la lucha contra la hepatitis C en el que los Allman Brothers contaron con un impresionante elenco de invitados. David Crosby y Graham Nash se unieron a la banda para interpretar los clásicos de CSNY “Teach Your Children”, “Guinnevere” y “Find The Cost Of Freedom” y, acto seguido, Phil Lesh salió a escena para tocar dos temas más junto a Crosby y Nash y, ya sin el dúo, sendas versiones de “Shakedown Street” y “Franklin’s Tower” de los Grateful Dead.

La noche llegó a un apoteósico final con Billy Gibbons de ZZ Top sumándose a la fiesta para el himno country “Will The Circle Be Unbroken”, pero el punto álgido fue sin duda la versión que los Allman, Crobsy, Nash y Lesh hicieron de la mercurial “Cowboy Movie” del precioso primer álbum de Crosby en solitario If I Could Only Remember My Name, registrado en 1971 junto a la flor y nata de la escena psicodélica californiana (entre ellos el propio Lesh). La canción, que narra la segunda ruptura de Crosby, Stills, Nash & Young en clave de western crepuscular recibió un tratamiento épico, con Trucks y Haynes dando nueva vida a los solos de Jerry García en la versión original. Este vídeo tomado desde el público no tiene la mejor calidad pero cuenta con el aliciente de poder reírse del tipo que, aún después de que Crosby haya presentado el tema como “Cowboy Movie”, sigue empeñado en que lo que suena realmente es el “Down By The River” de Neil Young.

3. Carlos Santana

El verano de 2012 vio a los Allman Brothers y Santana unirse en una gira conjunta por Estados Unidos. Cada noche, las dos bandas se alternaban para abrir y cerrar los shows y colaboraban en varios temas. Por un lado, Warren Haynes y Derek Trucks salían a escena durante el set de Santana para conjurar un sobrecogedor éxtasis guitarrístico en homenajes a ídolos como Sonny Sharrock, John Coltrane o Eddie Hazel (un abrumador “Maggot Brain” de Funkadelic que se repitió varias noches) y, por otro, Carlos Santana se unía a los Allman durante su tramo del concierto.

Los afortunados presentes el 24 de julio en el Jones Beach Theater de Nueva York, pudieron ver al mexicano y los hermanos convertir las primeras notas del “In A Silent Way” de Miles Davis en un extenso “Mountain Jam” que, a medio camino, se transformó en una brutal relectura del “Smokestack Lightning” de Howlin’ Wolf, aunque mi momento favorito de toda la gira tuvo lugar el 24 de ese mismo mes en Hartford, Connecticut. Esa noche los Allman, Carlos y su viejo compinche el percusionista Michael Caravello desgranaron un apoteósico “All Along The Watchtower” acompañados del saxo tenor de Bill Evans que se fundió con los sinuosos compases del “Spanish Key” de Miles Davis, reviviendo el oscuro hechizo de Bitches Brew con un Derek Trucks poseído por el espíritu de John McLaughlin.

4. Bob Weir y Susan Tedeschi

El 20 de abril de 2012 los Allman encabezaron el cartel del festival Wanee en Florida. El día anterior Levon Helm había fallecido tras una larga batalla contra el cáncer y la parte central del set del concierto se convirtió en un improvisado tributo al mítico batería de The Band. El grupo interpretó un sentido “It Makes No Difference” así como el “Blind Willie McTell” de Bob Dylan, pero el momento más conmovedor llegó con esta emocionante versión del clásico “The Weight” que  contó con la presencia de Bob Weir intercambiando estrofas con Warren y una desgarradora Susan Tedeschi amparados por la sección de vientos de la Tedeschi Trucks Band.

No era la primera vez que el imprevisible guitarrista de los Grateful Dead actuaba junto a los Allman (ya se había unido a ellos durante una preciosa lectura acústica de “I Shall Be Released” en Chicago el 28 de agosto de 2008 o para un vibrante “Sugaree” junto a Phil Lesh durante la residencia del Beacon de 2009) pero sin duda fue la más emotiva, a pesar de la ausencia de Gregg Allman por motivos de salud. Es escuchar a Bobby lanzarse a aquello de “I pulled into Nazareth” y se me ponen los pelos de punta…

5. Trey Anastasio

En la primavera de 2014, apenas unos meses antes de su adiós definitivo, los Allman Brothers volvieron a recalar en el festival Wanee para dos multitudinarios conciertos los días 11 y 12 de abril. La primera noche los hermanos contaron con la ayuda de Trey Anastasio, que también se encontraba actuando en el festival con su banda y que ya había colaborado con los Allman en 2009, cuando él y su compañero de Phish, el teclista Page McConell, se subieron a las tablas del Beacon Theatre para interpretar una increíble dupla formada por “I Know You Rider” e “In Memory Of Elizabeth Reed” que os recomiendo rastrear a toda costa.

En esta ocasión, Anastasio aportó su característico sonido al “Who’s Been Talking” de Howlin’ Wolf, aunque la auténtica locura se desató cuando, acto seguido, el grupo se lanzó a una jovial versión de “Franklin’s Tower” cantada por Oteil Brubridge. El clásico de los Grateful Dead fue el punto de partida para un glorioso intercambio de punteos entre tres de los mejores guitarristas de su generación. Resulta emocionante ver cómo Trey deja de tocar para mirar a Derek Trucks con una sonrisa de oreja a oreja mientras este recorre su mástil desbocado, sacándose del sombrero un desgarrador solo de slide que aún sigue taladrado en mis células neuronales.

Dios bendiga a los Allman Brothers.

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